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Pétrichor ; l’odeur de la pluie en été a un nom

Livia Gamper
Zurich, le 21.07.2022
Traduction: Anne Chapuis

Lorsque les premières gouttes tombent sur l'asphalte après une chaude journée d’été, l'odeur inimitable de la pluie se fait sentir. Cette odeur s'appelle pétrichor et n’est présente qu’en été.

Actuellement, la Suisse est en proie à la canicule. Le sol est sec et chaud. Dans ces conditions, lorsque le refroidissement tant attendu se produit sous forme de pluie, l'air a une odeur de terre et de fraîcheur inimitable. Ce phénomène s'appelle pétrichor. Daniel Gerstgrasser, météorologue à MétéoSuisse, explique sur demande que le parfum est le plus intense au début des précipitations et non pas, comme on le croit souvent, après la pluie.

S'il pleut tous les jours, l'odeur caractéristique est, d’après Danier Gerstgrasser, à peine perceptible. Selon le météorologue, le parfum de pétrichor est le plus prononcé après de longues périodes de sécheresse, comme c'est actuellement le cas en Suisse.

Causé par une huile végétale de couleur jaune

Mais d'où vient cette odeur ? Après tout, l'eau de pluie n'a pas d'odeur propre. Daniel Gerstgrasser renvoie à un article du service météorologique allemand. Les prévisionnistes allemands y expliquent qu'une certaine huile de couleur jaune est responsable de l'odeur estivale tant appréciée. Celui-ci est produit par les plantes en cas de sécheresse et se lie aux minéraux argileux et autres particules. Dès qu'il pleut, cette huile se combine avec une substance appelée Géosmine. La géosmine est produite par des micro-organismes qui vivent principalement dans le sol et possèdent une odeur typique de terre et de moisi.

Si, après une période de sécheresse, les gouttes de pluie tombent à grande vitesse sur le sol poussiéreux, elles emprisonnent de minuscules bulles d'air dans la couche de poussière, qui éclatent ensuite des gouttes. Ces bulles d'air portent également l’odeur en elles. Suite à des « turbulences », le parfum se répand dans l'air. La pluie légère est idéale pour le pétrichor. En revanche, en cas de fortes pluies, la libération des substances odorantes a tendance à être empêchée, car la formation de bulles est réduite par le fait que le sol est rapidement mouillé.

Nommé d'après le sang des dieux grecs

Reste la question de l'origine du nom de pétrichor. Le service météorologique allemand écrit à ce sujet qu'il y a plus de 50 ans, deux chercheurs australiens ont nommé l'odeur de la pluie d’été : « Pétrichor se compose des deux mots grecs pétra, qui signifie pierre et ichor, qui désigne le sang des dieux dans la mythologie grecque. »

Lorsque je lui demande pourquoi le phénomène de pétrichor ne se produit pas en hiver, Daniel Gerstgrasser écrit que cela est probablement dû au fait que les plantes hivernent. Le processus ne fonctionne que pendant les mois d’été, ce qui le rend d'autant plus beau.

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Faire des expériences et découvrir de nouvelles choses font partie de mes passions. Tout ne fonctionne pas toujours comme prévu et il arrive quelquefois que quelque chose se casse. Sinon, je suis accro aux séries et je ne peux plus me passer de Netflix. En été, on me trouve le plus souvent dehors au soleil – au bord du lac ou à un festival de musique. 


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