Pourquoi la fumée nous suit-elle autour du feu de camp ?
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Pourquoi la fumée nous suit-elle autour du feu de camp ?

Carolin Teufelberger
Zurich, le 31.05.2022
Traduction: Anne Chapuis

Vous aussi avez l'impression de toujours vous asseoir autour d'un feu de camp à l'endroit exact où souffle la fumée ? Ce n'est ni de la malchance ni de l'imagination, c'est de la physique.

Le feu est quelque chose de génial : le crépitement, la couleur, l'odeur, les flammes flamboyantes. Je pourrais le regarder pendant des heures. Je pourrais, si je ne devais pas toujours plisser les yeux à cause de la fumée qui me souffle au visage. Je me dis que c'est juste le vent et m'assieds ailleurs. Mais une minute plus tard, je subis le même sort.

Pourquoi ?

Je ne suis pas maudite et on ne peut pas non plus mettre tout cela sur le compte de la loi de Murphy ; tout ce qui peut mal tourner tournera mal. Ce sont plutôt les lois de la physique qui se cachent derrière, comme je l'ai découvert récemment en regardant une vidéo YouTube de la chaîne « ASciShow ».

L'air chaud monte, l'air froid descend. Je me souviens encore de cette partie de mes cours de physique. Comme l'air chaud est moins dense que l'air froid, la force ascensionnelle y est plus forte que la force de gravité. En bref : l'air autour du feu est chauffé et s'élève, où il se refroidit à nouveau, se condense et redescend. Le feu la réchauffe jusqu'à ce qu'elle remonte à nouveau et se refroidisse. Cette circulation est appelée convection.

Convection naturelle
Convection naturelle

La convection fait que la fumée d'un feu s'élève droit dans le ciel un jour où il n'y a pas de vent. Et c'est là que vous entrez en jeu. Si vous vous asseyez près du feu, vous perturbez la circulation de l'air. Vous bloquez l'air froid venant du sol et ce dernier ne se réchauffe plus à la même vitesse, ce qui fait qu'il met plus de temps à s'élever et ralentit ainsi la convection. Mais de l'autre côté du feu, l'air circule comme si de rien n'était, ce qui le rend plus puissant. Plus le nombre de personnes assises ensemble est élevé, plus l'effet est important.

Convection perturbée
Convection perturbée

Ou comme me l'explique mon ancien professeur de physique de l'école cantonale, Karl Haab, à qui j'ai demandé des précisions pour plus de sécurité : « La personne bloque l'air froid qui s'écoulerait dans le feu au niveau du sol, car l'air chaud monte du feu. Mais de l'air froid arrive du côté opposé, car il n'y a personne. Cet air froid pousse alors la fumée vers la personne. »

La solution pour éviter les yeux qui piquent autour d'un feu de camp ? S'il y a plusieurs personnes, elles doivent toutes se répartir uniformément autour du feu pour que la convection soit perturbée de la même manière de tous les côtés et redevienne ainsi régulière. Si vous êtes seul au coin du feu, c'est plus difficile, mais l'effet est tout de même moins important.

Pourquoi l'aiguille de l'horloge de la gare s'arrête-t-elle brièvement ? Pourquoi y a-t-il du pop-corn au cinéma ? Et pourquoi les verres à boire ne doivent-ils pas être mis dans le même conteneur que le verre usagé ? La vie quotidienne me réserve de nombreuses énigmes que j'essaie de résoudre à intervalles irréguliers. Si vous aussi avez une telle question, mais que vous n'avez pas le temps de faire des recherches, envoyez-la-moi par e-mail. J'aime faire le sale boulot.

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Élargir mon horizon: voilà comment je résumerais ma vie en quelques mots. J'aime découvrir de nouvelles choses et en apprendre toujours plus. Je suis constamment à l'affût de nouvelles expériences dans tous les domaines: voyages, lectures, cuisine, cinéma ou encore bricolage. 


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