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L'intelligence artificielle trouve 40 000 molécules toxiques

Dans le cadre d'une conférence suisse, des chercheurs ont reprogrammé un algorithme de recherche de médicaments. L'intelligence artificielle a ainsi découvert en très peu de temps des molécules toxiques qui pourraient être utilisées pour des armes chimiques.

Une intelligence artificielle (IA) de l'entreprise pharmaceutique américaine Collaborations Pharmaceuticals Inc. a découvert en quelques heures 40 000 molécules potentiellement toxiques. Celles-ci pourraient être utilisées comme base pour de nouvelles armes chimiques. C'est ce qu'affirment les chercheurs responsables dans un article publié dans Nature Machine Intelligence.

L'équipe de Fabio Urbina, scientifique en chef chez Collaborations Pharmaceuticals Inc., a utilisé des modèles d'apprentissage automatique spécifiquement pour cela. Cela s'est passé dans le cadre de la Spiez Convergence - une conférence organisée par l'Office fédéral de la protection de la population sur le contrôle des armements dans le domaine des armes biologiques et chimiques.

Pour l'édition précédente de la conférence, les chercheurs devaient montrer comment l'apprentissage automatique pouvait être utilisé à mauvais escient dans le domaine des armes biologiques et chimiques.

Les scientifiques ont inversé le modèle habituel

Habituellement, les chercheurs utilisent l'apprentissage automatique pour trouver de nouveaux médicaments qui ne présentent pas de toxicité. Collaborations Pharmaceuticals Inc. est en fait spécialisée dans la lutte contre les maladies rares et contagieuses. Pour la Spiez Convergence, qui a lieu tous les deux ans, les chercheurs ont toutefois inversé leurs modèles.

Ainsi, dans le nouveau modèle, la toxicité et la bioactivité ont été récompensées plutôt que punies. Urbina et son équipe ont focalisé l'IA sur des composés tels que l'agent neurotoxique VX - l'un des agents chimiques les plus toxiques du XXe siècle. Quelques flocons de la taille d'un grain de sel peuvent déjà être mortels. Dans ces conditions, il a fallu moins de six heures à l'IA pour trouver 40 000 molécules dépassant le seuil de toxicité prédéfini.

Un jeu d'esprit pour attirer l'attention

L'exercice a fourni une base théorique pour la fabrication de nouvelles armes biochimiques. Les chercheurs ont souligné auprès de Nature Machine Intelligence qu'ils "n'avaient pas envisagé ce jeu d'esprit auparavant".

"En inversant l'utilisation de nos modèles d'apprentissage automatique, nous avions transformé notre modèle inoffensif d'outil utile à la médecine en générateur de molécules probablement mortelles", écrivent-ils encore. Bien qu'ils n'aient synthétisé eux-mêmes aucune de ces molécules, des acteurs malveillants pourraient s'adresser à des entreprises commerciales proposant des synthèses chimiques. Il est donc difficile d'empêcher la production de nouvelles substances extrêmement toxiques.

C'est pourquoi ils considèrent leur travail comme une mise en garde pour le monde scientifique. D'autant plus que les éléments centraux de ce jeu de réflexion sont accessibles au public. L'équipe d'Urbina a en effet travaillé exclusivement avec des bases de données publiques pour cette expérience. Les outils logiciels nécessaires sont également disponibles gratuitement sous une forme similaire. C'est pourquoi il est temps d'ouvrir une discussion sur les abus dangereux dans le domaine de l'apprentissage automatique dans le secteur pharmaceutique.

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« Je veux tout connaître ! Je veux des bas terrifiants, des hauts enivrants, des milieux bien moelleux ! » : ces mots d'un personnage culte de la télévision américaine reflètent pleinement mes pensées. Je partage cette philosophie de vie, y compris au travail. Ce que cela signifie concrètement pour moi ? Je trouve que chaque histoire, de la plus insignifiante à la plus incroyable, a son charme. 


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